Foto: Horace Warner/Spitalfields Life

Spitalfields solía ser uno de los peores barrios de Londres. En la época victoriana , la industria de la seda había entrado en un largo declive y las antiguas viviendas de los comerciantes habían degenerado en barrios marginales con múltiples ocupaciones. Spitalfields se convirtió en sinónimo de privación urbana y, en 1832, la preocupación por una epidemia de cólera en Londres llevó a The Poor Man’s Guardian (18 de febrero de 1832) a escribir sobre Spitalfields:

Las casas bajas están todas apiñadas en callejuelas y callejones cerrados y oscuros, presentando a primera vista una apariencia de no habitar, tan deterioradas están las puertas y ventanas: – en cada habitación de las casas, familias enteras, padres, niños y abuelos pululan juntos.
Niños el día del lavado Fotografía: Horace Warner / Spitalfields Life

En 1860, un tratado con Francia permitió la importación de sedas francesas más baratas. Esto dejó a los muchos tejedores de Spitalfields y a las vecinas Bethnal Green y Shoreditch indigentes. Llegaron a la zona nuevos oficios como la fabricación de muebles y botas; y las casas hugonotes con grandes ventanales resultaron adecuadas para la sastrería, lo que atrajo a una nueva población de refugiados judíos atraídos a vivir y trabajar en la industria textil.

Charles Dickens creó algunas de las figuras más conocidas de la literatura inglesa dentro del escenario de esas calles londinenses, desde Oliver Twist y David Copperfiled hasta Pipla señorita Havisham y Magwitch.

Pero de todos los personajes sobre los que escribió, ninguno desempeñó un papel tan importante como la misma ciudad de Londres: su ajetreo y bullicio, su promesa brillante, sus sucias calles, los extremos de pobreza y de riqueza que experimentaban las personas que vivían allí. Alex Werner, curador de la exposición Dickens y Londres del Museo de Londres, dice que la ciudad fue “absolutamente central” en la obra de Dickens.

 

Petticoat Lane Market , Spitalfields, 1890.

A finales del siglo XIX, el interior de Spitalfields había eclipsado a los demandantes rivales con la dudosa distinción de ser la peor colonia criminal de Londres y las casas de huéspedes comunes en el área de Flower y Dean Street eran un foco de las actividades de ladrones y prostitutas. En 1881, Flower and Dean Street fue descrita como “quizás la calle más sucia y peligrosa de la metrópoli”.  Otro reclamante de la distinción de ser la peor calle de Londres fue Dorset Street , que se destacó por el brutal asesinato y mutilación de una mujer joven, Mary Jane Kelly , en su alojamiento aquí por el asesino en serie, Jack el Destripador.en el otoño de 1888. [20] El asesinato fue el clímax de una serie de asesinatos de prostitutas que se conocieron como los Asesinatos de Whitechapel .

Los asesinatos de Jack el Destripador tuvieron lugar en el East End de Londres

 

Las sanguinarias actividades de “Jack” fueron uno de los factores que provocaron la demolición de algunas de las peores calles de la zona entre 1891 y 1894. [21] La privación continuó y fue señalada por comentaristas sociales como Jack London en The People of the Abyss (1903). Destacó ‘Itchy Park’, junto a Christ Church, Spitalfields, como una cita notoria para vagabundos sin hogar.

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